ענקית תעשיית הכימיקלים, חברת מונסנטו, נקנסה השבוע בבית משפט בארה"ב ב-289 מיליון דולר על נזקים בריאותיים קשים שנגרמו לאדם עקב חשיפתו לקוטלי עשבים שוטים. החומר הכימי שייצרה בשם Roundup נמצא בשימוש גננים ונטען שהוא גורם סרטן.

את התביעה נגד החברה הגיש גנן, דוויין ג'ונסון. רופאיו העידו כי לדעתם "הוא לא יחיה מספיק זמן כדי ללמוד על פסק הדין". פסק הדין ניתן בבית המשפט העליון של מדינת קליפורניה בסן פרנסיסקו. נוכח עדותם של הרופאים, זורז ההליך בקצב בלתי רגיל וחבר המושבעים הגיע להכרעה בתוך שלושה ימים בלבד.

התקשורת האמריקנית דיווחה כי זה פסק דין שניתן במשפט ראשון מסוגו וחשיבותו בכך שהיה "מבחן" ראיות נגד חברת הכימיקלים. עתה תהווה ההחלטה דגם לעוד כמה אלפי תביעות נוספות בהקשר לקוטלי עשבים.

ג'ונסון ביקש בתביעתו 412 מיליון דולר כפיצוי על נזקי הגוף שהחומר גרם לו בתקופה שבה עבד כגנן בחצר בית ספר אזורי, המרוחק כ-60 ק"מ מסן פרנסיסקו.

אלא שחבר המושבעים פסק על 39 מיליון דולר כפיצוי על אובדן יכולת עבודה ועוד 250 מיליון דולר כ"עונש על החברה". היא נמצאה אחראית לפיתוח החומר הכימי הפגום ובעיקר משום שלא הזהירה מפני הסכנות הבריאותיות שבחשיפה אליו. החברה הודיעה כי תערער על החלטת בית המשפט.

סגן נשיא "מונסנטו" פרסם הודעה שבה נאמר כי החלטת בית המשפט איננה משנה את העובדה שיותר מ-800 מחקרים מדעיים ומאמרים – יחד עם מסקנות שאליהן הגיעה הסוכנות הפדרלית להגנת הסביבה וכן מכוני הבריאות של ארה"ב (NIH) לצד רשויות רגולטוריות ברחבי העולם - תמכו בקביעתם כי החומר הפעיל בקוטל העשבים, Glyphosate, איננו גורם לסרטן ולא זה מה שגרם לסרטן אצל הגנן שהגיש את התביעה.

יש לציין כי בחודש יוני נסגרה עיסקת רכישה שבה ענקית התרופות והכימיקלים הגרמנית באייר תקנה את "מונסנטו" תמורת 66 מיליארד דולר. אם בעקבות פסק הדין "הניסויי" הזה יוגשו עוד תביעות נגד החברה האמריקנית, תהיה לכך השפעה על הכנסותיה ורווחיה של באייר.

קוטל העשבים Roundup נמצא בשימוש רב בחקלאות המודרנית. מומחים בשוק ההון האמריקני הביעו דעתם כי בעלי המניות של באייר אינם מודעים לסיכונים, בעיקר משום שרוב האנליסטים מתרכזים בסיקור פעילות באייר בתחום התרופות.

החומר הפעיל המרכזי ב-Roundup, ה-Glyphosate, קיבל את אישור הרשויות בארה"ב עבור "מונסנטו" כחומר קוטל עשבים עוד ב-1947. הוא נעשה עד מהרה לקוטל העשבים הפופולרי ביותר בעולם והשימוש בו נרחב. אלא שהסוגיה שצצה כבר לפני שנים אם הוא גורם סרטן מצויה במחלוקת לוהטת על ידי הרגולטורים בתחום הסביבה, מדענים ועורכי דין – הגם שחברת מונסנטו שבה והדגישה בכל הזדמנות שהוא "בטוח באופן מושלם לשימוש".

הגנן ג'ונסון השתמש במהלך עבודתו בחצר בית הספר במאות גלונים של החומר הכימי הזה בתרסיס. ב-2014 אובחן כחולה סרטן וביולי 2017 לאחר כמה מחזורי כימותרפיה וטיפולים אגרסיביים אחרים, הודיע האונקולוג שלו כי הוא מעניק לו לא יותר משישה חודשים כדי לחיות.

עורכי הדין של ג'ונסון הסתמכו על חוות הדעת הזאת ובעדות של מומחים נוספים והם טענו כי החשיפה שלו כללה גם "תאונות שבהן התכסה גופו מהראש עד בהונות הרגליים בחומר הכימי שבו טיפל. המחלה שבה לקה היא לימפומה שאיננה הודג'קין".

במהלך המשפט התברר כי מדעני חברת הכימיקלים ידעו על הסיכון לסרטן שגורם ה-Roundup עוד בתחילת שנות ה-70, אבל לא דיווחו על כך לציבור. במקום זאת הם גויסו כדי להיות "מעורבים במאמצים בלתי פוסקים שהשקיעה החברה כדי לעוות את האמת", נכתב בפסק הדין.

פרקליטו של התובע, עו"ד ברנט וויסנר, אמר כי "חרף כשלונה של הסוכנות הפדרלית להגנת הסביבה ליטול אחריות, אנחנו גאים בכך שחבר מושבעים עצמאי קיבל את הראיות שהוצגו לפניו והשמיע את קולו כדי לשגר מסר ברור לחברת מונסנטו, כי לאחר השנים הרבות שבהן השקיעה מאמצים להסיט את תשומת הלב מהסכנות שבחומר הנ"ל, היא תצטרך עתה להעדיף את בריאותם ובטחונם של צרכני החומרים שלה, על פני רווחים".

במהלך הדיון המשפטי טענו עורכי הדין של החברה כי התפתחות סוג הסרטן שבו לקה הגנן "נמשכת שנים רבות". הם טענו כי החשיפה הראשונה שלו לחומר הכימי היתה ב-2012 והוא אובחן ב-2014 "ואין כל קשר בין שני המועדים הללו. בלתי אפשרי, מבחינת הזמן, שהוא חלה בסרטן הזה עקב החשיפה".

פרקליט החברה טען כי "המדע לא מצא קשר בין Roundup לבין לימפומה שאיננה הודג'קין" ואמר לחבר המושבעים ש"איש עדיין לא מסוגל להעריך מה גרם למחלה זאת".

"אנחנו לא יודעים מדוע בני אדם לוקים ב-mycosis fungoides", אמר הפרקליט כשהוא מתכוון לצורה הספציפית של סוג הסרטן שבה חלה הגנן התובע. "היה נחמד אם היינו יכולים לומר לאנשים מדוע הם חוטפים את המחלה הזאת", התבטא עורך הדין. על סגנונו נמתחה ביקורת בתקשורת.